En las consultas que recibo, siempre hay algunos emprendedores que desean intentar reproducir en pequeña escala, modelos de negocios online que son exitosos a gran escala. En casos extremos, ingénuamente piensan que si lograran desarrollar, por ejemplo un clon de MercadoLibre o Groupon obtendrían los mismos resultados positivos (acorde a su menor tamaño, por supuesto)

Quienes poco conocen de negocios online ven como el mayor obstáculo el costo de desarrollar aplicaciones web de esta complejidad (que además no son asequibles para cualquiera), pero en realidad desestiman (o ignoran completamente) un factor clave: La masa crítica de usuarios.

Según Wikipedia (en este artículo), masa crítica es en sociología una cantidad mínima de personas necesarias para que un fenómeno concreto tenga lugar. Así, el fenómeno adquiere una dinámica propia que le permite sostenerse y crecer.

A continuación cita un ejemplo de la vida real. En una gran ciudad, cuando una persona se para en la calle y mira hacia el cielo, no pasará nada. La gente continuará su camino ignorándolo. Cuando tres personas se paran y miran al cielo, quizá algunas personas se den la vuelta para a continuación seguir andando. Pero sólo se necesita un pequeño número (que depende de la cultura, la hora, el ancho de la calle y otros factores) de personas necesarias -digamos, 5 ó 7- para hacer que los otros se paren y miren hacia el cielo también. Este número se llama "masa crítica".

Masa crítica que requiere hacer viable un proyecto de Internet

Vamos ahora a llevar esta analogía al campo de las redes sociales y sitios web comunitarios con algún modelo de negocio detrás.

En el mundo online vamos a considerar "usuarios conectados" en lugar de el universo de "personas". Solo tendremos en cuenta aquellas personas que son usuarios de Internet

Para que un negocio online funcione y sea rentable, muchas veces necesita esta masa crítica de usuarios conectados que interactuen para mantener el incentivo suficiente en otros usuarios de utilizar los servicios ofrecidos por la web (que en muchos casos son gratuitos, pero que se rentabilizan por los servicios pagos).

Buenos ejemplos de esto representan los sitios web de contactos personales, los sitios web de clasificados o marketplaces (de compra/venta), los sitios web basados en venta de publicidad online. ¿Quién se registraría en una web de contactos personales que no posee otras personas para contactar? ¿quien entraría a buscar un producto usado en una web de clasificados con pobres o nulas ofertas?

Otro ejemplo lo constituyen los sitios web de ofertas y cupones de descuento. El éxito de este negocio radica en el público que ellos tienen para exponer sus ofertas y conseguir grandes cantidades de compradores interesados. Por otra parte, disponer de esta “masa crítica de consumidores” segmentados por rubros, intereses, necesidades, etc (que a cualquier comerciante le interesaría alcanzar) les permite realizar negociaciones con los proveedores de los productos o servicios que formarán parte de sus ofertas.

No sé si este tipo de modelo de negocio puede reproducirse en la pequeña escala por un emprendedor con poco capital y/o infraestructura. En este sentido soy muy escéptico, porque lograr esa masa crítica implica un alto grado de exposición / publicidad (online y offline), un marketing tremendamente agresivo y altamente costoso, que no cualquiera puede afrontar.

En conclusión...

Si tenés una idea de negocio online que se sostiene con la interacción de usuarios o que es viable únicamente teniendo la "masa crítica", planteate de la manera más realista, si ves posible conseguir “una X cantidad de interesados en un determinado tiempo para un producto específico”.

Piensa bien cómo crees que lo lograrías: con cuánto trabajo, cuanto dinero, con qué medios, y qué acciones concretas piensas ejecutar para lograrlo. Si no puedes responder sin vacilar a estas preguntas, es que seguramente se trata de una idea descabellada.